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Los delfines adaptan su esperma para reproducirse en el agua

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Un nuevo estudio confirma que, a diferencia de los mamíferos terrestres, el esperma de los delfines utiliza la grasa como fuente de energía para el movimiento. Según los investigadores, se trata de cambios importantes que permiten a la especie reproducirse en las nuevas condiciones marinas.

Hace 50 millones de años, algunos herbívoros decidieron regresar al mar, lo que significó que evolucionaron y cambiaron su forma de nadar. Cuando reemplazó su dieta basada en plantas con una dieta de pescado rica en grasas y proteínas, su metabolismo cambió drásticamente.

Esta transición facilita la adaptación a nuevas condiciones con privación prolongada de oxígeno. Según Alfonso Gutiérrez-Adán del Instituto Nacional de Investigación y Tecnología Agraria del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y un estudio publicado recientemente en la revista Current Biology. Al cambiar la dieta de vegetales y polisacáridos vegetales, las fuentes de proteínas y grasas comenzaron a usan ácidos grasos como sustratos energéticos, dicen los autores del nuevo estudio.

De esta forma, los músculos se adaptan para utilizar la grasa como fuente de energía, mientras que la glucosa se reserva para determinados tejidos, como el cerebro.
Así, según el mismo estudio, el esperma de delfín debe adaptarse para reproducirse en el medio marino. A diferencia de sus parientes terrestres, que utilizan la glucosa como fuente de energía, los espermatozoides de estos animales metabolizan los ácidos grasos para viajar y llegar hasta los óvulos para fecundarlos.

Cambios en la forma de reproducirse

Bajo estas nuevas condiciones, sus órganos y estrategias reproductivas también han sufrido transformaciones dramáticas. En él, perdieron las glándulas seminales que producen los espermatozoides que alimentan a los espermatozoides durante la eyaculación, por lo que tienen que buscar en su interior una fuente de energía para mover y fecundar el óvulo. «Encontramos que muchas enzimas en la vía glucolítica, que son responsables del metabolismo de la glucosa en los testículos, están inactivadas en los delfines. Esto se debe a que la vía utilizada para obtener y transportar la energía del esperma es la fosforilación de lípidos oxidativos, lo que significa que la especie sufrirá adaptaciones inusuales. Tendrá un papel crucial en la reproducción en nuevas condiciones oceánicas».

Para llegar a estas conclusiones, el equipo de investigación analizó la motilidad de los espermatozoides de delfín, específicamente glucosa o piruvato, y su motilidad al inactivar la vía de oxidación β de los ácidos grasos mitocondriales. También realizaron análisis metabolómicos (procesos químicos que involucran metabolitos, moléculas producidas durante el metabolismo) para probar sus diferencias con los espermatozoides de mamíferos terrestres como los toros.

Una adaptación de los delfines, pero no de las ballenas

Los cetáceos se dividen en dos grupos principales: los odontocetos (ballenas dentadas) y los misticetos (ballenas pacas). Los primeros tienen dientes, como los delfines y las orcas, mientras que los segundos tienen barbas a través de las cuales pueden filtrar, tragar y expulsar agua.

Los investigadores también pudieron confirmar que las mutaciones experimentadas por los delfines también se han visto en otras especies en la población de ballenas dentadas. Los investigadores advierten que estos cambios parecen ser críticos para su adaptación al mar y una dieta rica en proteínas y grasas. Por otro lado, la dieta de las ballenas se basa en el krill, varios pequeños crustáceos marinos, que contienen una gran cantidad de hidratos de carbono: la quitina.

Según Gutiérrez-Adán, hasta el momento no se han observado estas mutaciones en los genes glicolíticos de estas ballenas, aunque esto puede deberse a que muchos de los datos sobre el metabolismo de estas criaturas no están claros. La próxima fase del estudio analizará las fuentes de energía y las estrategias que utilizan los delfines durante la capacitación de los espermatozoides, sin los cuales no pueden reproducirse, dijeron los investigadores. Lo que dicen puede ser utilizado por investigadores para especies de ganado e incluso biotecnología reproductiva humana.

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